Штиль в пустыне

Два марсохода так и не встретили на соседней планете достопримечательностей

20 ноября, 11 дней назад, марсоходу Spirit исполнился год по марсианским меркам. Через 11 дней такую же дату отметит Opportunity. В январе обоим роботам будет 2 года, если оценивать возраст земными средствами. Круглые цифры предрасполагают к подведению итогов - особенно когда новых результатов практически нет. Как раз к дате, "равноудаленной" от двух марсианских дней рождения, NASA подготовило обширный доклад - о том, что астрономам (и всем остальным) не стоит надеяться на ошеломляющие находки. У ученых, между тем, нет причин винить себя. Просто признать результаты хорошего опыта неудачными - труднее, чем сетовать на неуспех плохого.

Зонды Spirit и Opportunity приземлились на Марсе с небольшим интервалом в январе 2004 года. Их запустили семью месяцами раньше. В знаменитых "Марсианских хрониках" Рэя Брэдбери на это же время был назначен массовый исход землян - на планету, о безжизненности которой все уже знали. В последнем пункте у астрономов расхождений с фантастом не было: Марс необитаем. Как и Брэдбери, их интересовало, что происходило там раньше. То есть - была ли на Марсе жизнь миллионы лет назад.

В успехе миссии (вернее, первой ее части - полета и посадки) сомневались даже сотрудники NASA. Среди ученых и в популярной англоязычной прессе циркулировала шутка про Вселенского Упыря, который питается марсианскими зондами. У изобретателей мрачного существа были все основания его придумать - за несколько лет ученые успели потерять, не дождавшись первых сигналов с поверхности, марсоход Европейского космического агентства Beagle и Mars Polar Lander, стационарный зонд NASA. Кроме того, до Марса долетел только один из множества советских космических аппаратов.

Очередная глава брэдбериевских "Хроник" называлась "2004-2005. Новые имена". Свои имена марсоходы получили благодаря 9-летней американской девочке Софи Коллис за день до старта первого их них. Spirit и Opportunity сделались синонимами близнецов - до начала миссии аппараты воспринимались как "дублеры" друг друга. Позже, когда они оказались в диаметрально противоположных точках соседней планеты, началось естественное для близнецов соревнование, которое не закончилось до сих пор. Оба аппарата - благодаря множеству приспособлений - оказались на Марсе невредимыми. Оба приземлились вблизи экватора: Spirit - в гигантском кратере Гусева, Opportunity - на не менее обширной равнине Меридиана. К списку имен прибавились названия посадочных площадок - первую назвали в честь погибшего шаттла Columbia, вторую - именем челнока Challenger. Затем началась самая ответственная часть операции: от марсоходов ждали отчетов обо всем.

Здесь нужно заметить, что Spirit и Opportunity не были ни первыми зондами на Марсе, ни даже первыми "устройствами на колесах". В 1971 году на поверхности планеты 20 секунд проработал советский "Марс-3", спустя пять лет - два американских аппарата Viking сделали первый цветной снимок планеты. В 1997 году шестиколесный Mars Sojourner впервые проехал по марсианскому грунту. Повторить все пункты этой программы марсоходы смогли без труда.

Но просто приземления и просто фотографий теперь было мало. От марсоходов требовалось другое - и в расчете на это "другое" они и были экипированы. Достаточно сказать, что перегруженный оборудованием марсоход весил в 17 раз больше, чем зонд Sojourner. От каждого килограмма приборов ждали максимальной отдачи. По сути, у ученых появились две полноценных лаборатории на колесах - со своими камерами и спектрометрами, рукой-манипулятором и алмазным сверлом для бурения пород.

Ученые спешили. "Гарантия" на каждый марсоход была 90-дневной, и пришлось запланировать не слишком сложный маршрут, чтобы как можно быстрее отрапортовать о находках. Большинство громких заявлений было сделано на конференции 5 марта 2004 года. Воды к этому моменту не нашли, зато обнаружили странный камень, на который она определенно воздействовала в прошлом. Камню тоже дали имя: Хамфри. Кроме того, обоим зондам встретились отличающиеся от всех других минералов шарообразные частицы с гладкой поверхностью, вкрапленные в различные породы. Частицы назвали сферулами и сначала приписали им метеоритное происхождение, но потом заявили, что так могли кристаллизоваться соли железа из испарившегося водоема.

Это означало, что ожидания не оправдываются. Говоря о следах исчезнувшей жизни, ученые предполагали найти что-то вроде земных окаменелостей - а нашли, причем с трудом, следы воздействия воды на отдельные минералы. Сенсации начались позже. 7 марта исследователи сообщили о "летающем кролике" размером в несколько сантиметров. Небольшой светлый предмет с "кроличьими ушами" перемещался по ровному грунту в поле зрения Opportunity. Открытие было настолько противоестественным, что даже уфологи не сразу объявили "кролика" инопланетным животным. Ученые, впрочем, не сомневались, что марсоход сфотографировал оторвавшийся при приземлении фрагмент обшивки - хотя откуда именно он оторвался, никто выяснять не стал.

Затем все тот же марсоход на отшлифованной поверхности марсианского камня нашел "спиральный" фрагмент, который, действительно, напоминал раковину моллюска. Здоровый скепсис возобладал в очередной раз, и считать это окаменелостью ученые отказались. Как следовало из комментариев NASA, артефакт следовало объяснять "игрой света" или неаккуратным соприкосновением алмазного сверла с минералом. Тема окаменелостей всплыла повторно, когда в феврале 2005 года Spirit заснял участок камня, похожий на земной лишайник. Лишайник, впрочем, тоже оказался следом сверла.

В сентябре 2005 года на холме Хасбенда Spirit обнаружил новую группу минералов. Они также содержали явные признаки воздействия воды. Вероятно, к этому моменту исследователи окончательно отчаялись найти хоть что-либо интересное. По крайней мере, уже несколько месяцев подряд основные сообщения касались дальности езды и самочувствия приборов. Весь мир внимательно следил за тем, как марсоходы увязали в песке и освобождались из плена, страдали перерасходом энергии и восстанавливали силы. За отсутствием видимых поводов бросать работоспособные приборы на чужой планете миссию продлевали несколько раз, так что вместо 90 дней Spirit и Opportunity получили в свое распоряжение несколько лет. Пока прекращение работы назначено на сентябрь 2006 года, но не исключено, что и этот срок - не окончательный.

Марсоходы обошли несколько кратеров, собрали известное количество образцов и проделали действительно рекордный путь по поверхности Марса. "Пробег" аппарата Spirit больше пяти километров, Opportunity прошел около четырех. Ни один из аппаратов не встретил по пути озер, вулканов или живых существ. Астрономы получили продуманный и взвешенный отрицательный результат - это довольно часто случается с хорошими экспериментами. Зрителям достался двухлетний road-movie в прямом эфире. Двое ищут в пустыне воду - типичный, казалось бы, сюжет из Джека Лондона, пусть даже и с элементами современности. Но что-то заставляет считать, что это кино должно было выглядеть иначе.

Борислав Козловский

Наука и техника00:0414 декабря

Остановите Землю!

Осьминоги под экстази, скрещивание овцы с человеком и другие дикие открытия года
Наука и техника00:0712 декабря

Красный спутник

Китай начинает осваивать Луну с помощью России. Почему это пугает США?